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Les Highlands écossais – où boire autour de Dufftown

Histoire et photographies de Sam Bygrave

Montagnes aux sommets enneigés, verts luxuriants et ruisseaux d'eau immaculée – conduire à travers les Highlands écossais, c'est comme dans les cartes postales, mais plus joli. Et cela ne prend pas beaucoup d'efforts pour ramener votre imagination aux jours d'avant les routes, lorsque des alambics étaient cachés dans les collines et que l'exciseur cherchait dans le maquis une distillation illicite de whisky.

Lorsqu'il s'agit de définir un style de whisky, la région des Highlands est une zone vaste et encombrante – la région comprend Glenmorangie, après Inverness dans le nord; Aberfeldy près de Perthshire à son sud, et renferme en son sein la région du Speyside, avec plus de distilleries par pouce carré que toute autre partie du pays. Il englobe également les îles au large de la côte ouest de l'Écosse et au nord, où Highland Park, dans les îles Orcades, est la distillerie la plus septentrionale du pays.

Il est juste de dire que les Highlands sont une désignation assez flexible et assez inutile.
On disait autrefois que les single malts des hauts plateaux étaient plus fruités, floraux, miellés, de style plus léger et utilisant moins de saveur de tourbe – ce qui est généralement vrai, mais il y a tellement d'exceptions à la règle que la règle s'avère inutile.

Ce que vous verrez dans les Highlands, ce sont les grands noms de l'industrie du whisky et de magnifiques paysages.

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Nous avons passé la plupart de notre temps à Speyside. Pendant trois jours, la chaleur du soleil a fait reculer la neige sur les montagnes, jusqu'à ce que nous conduisions et que la neige revienne, ce qui a ralenti les voitures sur les routes étroites et sinueuses.

Highlander Inn

Où boire quand vous êtes ici
Lorsque nous sommes arrivés à Dufftown, le printemps ne s'était pas encore correctement installé et beaucoup était fermé. Il n'y avait qu'un seul endroit pour prendre un verre en ville, et c'était au Commercial Hotel (4 Church St, Dufftown). Plus une pièce qui possède une station de distribution d'alcool qu'un bar, il y avait de la Guinness et du bon single malt à un prix bon marché et gai. Sa meilleure caractéristique? Il se trouve juste en face de Spice of India (9-13 Church St, Dufftown), où vous obtiendrez une alimentation épicée appropriée.

The Mash Tun

Dirigez-vous vers le petit village de Craigellachie et vous trouverez Highlander Inn (10 Victoria St, Craigellachie), l'un des meilleurs bars que nous avons visités en Écosse. Le service ici est compétent – comme, super connaisseur connaisseur – mais il est aussi chaleureux, et les gars derrière le bar sont heureux de vous parler et de partager un savoir-faire sur le whisky.
De loin, certaines des meilleures boissons sont disponibles au Mash Tun (Broomfield Square, Aberlour). Nous avons été servis – non, hébergés – par un jeune barman nommé Ryan, et il a renoncé à la meilleure hospitalité que nous ayons vue cette année. C’est le genre d’endroit qui fait la promotion de whiskies plus petits et indépendants et une destination pour ceux qui travaillent dans l’industrie écossaise.

Le Still Bar à l'hôtel Dowans

Le bar Still de l'hôtel chic Dowans (Dowans Rd, Aberlour) propose plus de 500 drams et une bibliothèque luxueuse pour les boire – encore une fois, une hospitalité chaleureuse est proposée ici.

Ce n'est donc pas exactement la meilleure région au monde pour les cocktails, mais il y a un bar avec une bonne maîtrise des boissons mélangées. Si vous êtes dans le Speyside, vous allez passer devant le Disneyland relativement nouveau d'une distillerie de Macallan (Elchies de Pâques, Aberlour) – avouons-le, c'est un bâtiment d'aspect remarquable avec une opération à peu près aussi éloignée de la distillation traditionnelle que possible. Mais c'est ici, au bar, que nous avons plongé dans des malts de Macallan et commandé un très savoureux New York Sour au barman Rafael.

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