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Artisan ou automatisé: Sommes-nous prêts pour le whisky écossais d'une simple pression sur un bouton?

La toute nouvelle distillerie Macallan ultra moderne. Photo: courtoisie

Histoire de David Spanton

De retour juste avant COVID, j'ai eu la chance de passer trois semaines à conduire à travers l'Écosse pour visiter de nombreuses distilleries merveilleuses et rencontrer toutes sortes de personnes intéressantes de maîtres distillateurs, guides touristiques, gérants d'alambics, embouteilleurs, superviseurs de magasins de cadeaux, tonneliers et même le chauffeur de camion transportant le or liquide à Glasgow pour vieillissement ou mise en bouteille.

Au fil des ans, la plupart des distilleries ont considérablement réduit leurs besoins en personnel, la technologie ayant fait progresser l'industrie. La consolidation de la propriété a également donné naissance à des entreprises hors site plus rentables, spécialisées dans des domaines tels que les tonnellerie, les malteries et les entrepôts d'embouteillage, pour n'en nommer que quelques-uns.

En parlant à différentes distilleries, vous comprenez que si la production a explosé au fil des ans, la distillerie moyenne qui avait autrefois dit 200 travailleurs peut aujourd'hui fonctionner avec environ 15 à 30 travailleurs pour produire jusqu'à trois fois le volume de la production de whisky.

Chaque zone est sous le microscope pour des gains d'efficacité. Les exemples incluent les sacs de levure sèche du distillateur lourd que les travailleurs avaient l'habitude de transporter jusqu'à la levure liquide d'aujourd'hui plus légère, plus économique et plus diversifiée pompée par la machine vers des lavages en acier inoxydable. Ces lavages sont rapides et faciles à nettoyer à la machine par rapport aux lavages en bois de sapin Douglas qui nécessitent que les humains entrent pour nettoyer, ce qui entraîne un délai beaucoup plus lent pour le démarrage du prochain lot.

Les lavages en bois plus traditionnels à Glenfiddich

Tous ces changements ont leurs fans et leurs détracteurs, mais dans l'ensemble des distilleries que j'ai visitées (sauf une – lisez ci-dessous), nous avons encore une bonne sélection de personnes travaillant dans la plupart des domaines de production qui donnent au produit et à la marque une touche humaine.

L'idée de cette histoire est née après avoir visité la nouvelle distillerie Macallan récemment ouverte et brillante à Aberdour et vu le niveau d'automatisation si fièrement atteint. Macallan a une histoire incroyable et est l'une des plus anciennes marques. C'est également l'un des whiskies écossais single malt les plus populaires au monde avec un énorme succès international et attire certains des prix les plus élevés au monde pour les whiskies de collection distillés dans leur ancienne distillerie.

Aujourd'hui, la capacité de la nouvelle distillerie de 140 millions de livres est inégalée car elle produit plus de 15 millions de litres d'alcool par an à partir de leurs 36 alambics (24 spiritueux et 12 lavages) et le tout distillé en n'utilisant pas les mains du personnel, sauf quelqu'un pour regarder l'ordinateur et appuyez sur quelques boutons. La nouvelle distillerie abrite également un centre d'accueil interactif ultramoderne et un bar à whisky qui sont tous deux excellents (et bien dotés).

Les broyeurs de la toute nouvelle distillerie Speyside de Macallan

Une grande partie d'une marque est l'histoire des gens et de l'endroit. Si vous en retirez une partie, vous courez le risque de perdre une partie de la romance et de la passion d'une marque dont beaucoup dépendent pour vendre des bouteilles.

Si nous perdons les personnes et les différentes caractéristiques ou «incohérences» qu'elles apportent à une marque pendant la production et les remplaçons par des machines et des technologies automatisées pour plus de cohérence et d'économies de coûts, cela soulève la question suivante: comment automatiser une distillerie pour étiquette de prix premium pour un whisky single malt, ou est-ce même important?

Soyons honnêtes, ce ne sont pas seulement certains distillateurs écossais qui poursuivent fébrilement l’automatisation. Cela se passe dans des pays du monde entier et dans les affaires en général. Comme beaucoup de modèles commerciaux, il s'agit de parvenir à une croissance continue des bénéfices (en particulier pour les sociétés cotées en bourse) et un moyen sûr de le faire est de réduire vos coûts de production et rien n'est plus coûteux ou peu fiable aux yeux d'un comptable que la main-d'œuvre.

Maintenant, permettez-moi d'être clair: trouver certaines économies de coûts pour votre entreprise est la bonne chose dans de nombreux cas. Si vous produisez un spiritueux à vendre en tant que marque à bas prix ou à mélanger d'une manière ou d'une autre, assommez-vous et faites fonctionner les robots 24h / 24 et 7j / 7, mais si votre marque se positionne comme un whisky single malt haut de gamme et automatisé au nième degré, va-t-il être plus difficile de justifier les prix premium d'une marque à plus forte intensité de main-d'œuvre ou du moins les éditions spéciales qui intéressent les collectionneurs?

Je sais que l'industrie des spiritueux, comme tant d'autres industries, continuera à chercher des moyens de gagner en efficacité et à juste titre, mais j'espère juste que ce niveau d'automatisation n'est pas l'avenir des plus grandes distilleries de whisky single malt.

Si c'est le cas, je vois d'énormes opportunités marketing pour les marques artisanales d'avoir un point de différence clair – fait par des humains …

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